1998 1832 - Die Kinder der Revolution

Handlung

Nach neunzehn Jahren als Häftling in der Sträflingskolonne wird Jean Valjean auf Bewährung entlassen, mit seiner gelben Karte, die er immer bei sich tragen muss und die ihn immer als Dieb brandmarkt. Nur der Bischof von Digne lädt ihn ein und behandelt ihn mit Mitgefühl. In seiner Verzweiflung stiehlt Valjean etwas Silber. Als die Polizei ihn erwischt, sagt er, es sei ein Geschenk des Bischofs gewesen, der die Geschichte begleitet. Der Bischof gibt ihm dann zusätzlich noch zwei silberne Kerzenhalter. Valjean erkennt, dass er ihm die Chance gegeben hat, seine Seele wiederzuerlangen. Er beschließt, ein neues Leben zum Besseren zu beginnen. Um das zu tun, muss er seine Identität ändern und die Bewährung brechen, und er zerreißt sein gelbes Ticket.

Acht Jahre sind vergangen, und Valjean, heute bekannt als Monsieur Madeleine, ist heute Fabrikbesitzer und Bürgermeister einer Kleinstadt. Einer seiner Fabrikarbeiter, Fantine, hat ein geheimes uneheliches Kind, das mit Gastwirten in einer anderen Stadt lebt. Die anderen Frauen in der Fabrik entdecken dies und fordern ihre Entlassung, indem sie darauf bestehen, dass sie nichts als Ärger machen wird. Der Vorarbeiter, dessen Annäherungsversuche sie abgelehnt hat, feuert sie ab.

Jetzt ohne Einkommen ist Fantine verzweifelt nach Geld, um Medikamente für ihre angeblich kranke Tochter zu bezahlen. Sie verkauft ihr Medaillon, dann ihr Haar und wird schließlich zur Prostituierten. Ihr neuer Handel ekelt sie an, und als sie einen potenziellen Kunden ablehnt, behauptet er, sie habe ihn angegriffen. Inspektor Javert bereitet sich darauf vor, sie ins Gefängnis zu schicken. Der Bürgermeister (Valjean) tritt ein und besteht darauf, dass sie stattdessen in ein Krankenhaus gebracht wird, denn sie ist krank. Er erkennt sie aus seiner Fabrik und verspricht ihr zu helfen.

Plötzlich wird ein älterer Mann unter einem entlaufenen Wagen festgehalten. Valjean rettet ihn, indem er den Wagen anhebt, ein Kunststück, das außerordentliche Kraft erfordert. Javert erinnert sich an die ungewöhnliche Stärke von Prisoner 24601 (Valjean), einem Bewährungshelfer, den er seit Jahren jagt. Allerdings wurde gerade ein Mann verhaftet, der als 24601 vor Gericht gestellt werden soll. Valjean weigert sich, einen unschuldigen Mann für ihn ins Gefängnis gehen zu lassen und gesteht dem Gericht, dass er Gefangener 24601 ist.

Im Krankenhaus, während Fantine stirbt, verspricht Valjean, sich um ihre Tochter Cosette zu kümmern. Seit fünf Jahren lebt Cosette mit einem schrecklichen Paar, den Thénardiers, zusammen, die ein Gasthaus in Montfermeil führen und sie miserabel behandeln. Ihre Tochter Eponine, die sie verwöhnen, ist im gleichen Alter. Valjean kommt an, um eine verängstigte Cosette im dunklen Wald zu finden, die Wasser aus dem Brunnen trägt. Er bezahlt die Thénardiers dafür, dass er Cosette mitnehmen darf.

Neun Jahre später kommt es in Paris zu allgemeinen Unruhen. Gavroche, ein Straßenkind, vermischt sich mit Bettlern und Prostituierten. Thénardier ist dorthin gezogen, und er und seine Bande, darunter auch Eponine, beuten andere aus, um zu überleben. Valjean und Cosette erscheinen, und Eponine, jetzt eine junge Frau, erinnert sich an Cosette aus ihrer Kindheit. Eponine ist verliebt in Marius, einen Studenten, der in Cosette verliebt ist. Marius fleht Eponine an, ihm zu helfen, Cosette zu finden, und, mit gebrochenem Herzen, stimmt sie zu.

Eponine bringt Marius widerwillig zu Cosette nach Hause und stoppt dann einen versuchten Raubüberfall der Bande ihres Vaters bei Valjean. Valjean, der Cosette nicht von seiner Vergangenheit erzählt hat, bereitet sich darauf vor, sie zu vertreiben, aus Angst, dass Javert ihn endlich entdeckt hat. Unterdessen planen die Studenten einen Aufstand.
Die Studenten, darunter auch Marius, bauen auf der Straße eine Barrikade und werden von einem Offizier der Armee zur Kapitulation aufgefordert. Javert gibt vor, sich mit den Schülern zu verbünden, Gavroche identifiziert ihn als Spion und er ist gefesselt, um später behandelt zu werden.

Eponine kehrt zurück, wurde aber beim Überqueren der Barrikade erschossen. Sie stirbt in Marius‘ Armen als erstes Opfer des Studentenaufstands. Valjean kommt auf der Suche nach Marius an. Er tötet einen Scharfschützen und beweist den Studenten, dass er ihre Sache unterstützt. Im Gegenzug bittet er darum, Javert in die Obhut zu nehmen. Anstatt ihn zu töten, zeigt er ihm Gnade und lässt ihn gehen.

Die Studenten behaupten sich beim ersten Angriff. Als sie sich für die Nacht einrichten, denken sie über ihre Freundschaften nach und stoßen auf vergangene Tage an. Valjean erkennt die Tiefe von Marius‘ Liebe zu Cosette und betet für seine Sicherheit in der bevorstehenden Schlacht.

Die Morgendämmerung bricht herein, und Gavroche sammelt mehr, während die Munition knapp wird – aber er wird sofort erschossen und getötet. Wieder einmal werden die Rebellen aufgefordert, sich zu ergeben. Sie weigern sich, und ein heftiger Angriff beginnt. Nur Valjean und Marius überleben, obwohl Marius schwer verwundet ist. Valjean nimmt den bewusstlosen Marius mit in den Kanal, um ihn zu beschützen. Javert kehrt zur Barrikade zurück, um nach Valjeans Leiche zu suchen. Da er ihn nicht unter den Toten findet, stellt er fest, dass er in die Kanalisation geflohen sein muss.

Als Javert ihn schließlich findet, bittet Valjean ihn um Zeit, Marius in ein Krankenhaus zu bringen, bevor er sich Javert übergibt. Javert stimmt widerstrebend zu und sagt, dass er warten wird. Doch nun wird Javert verzweifelt von der Barmherzigkeit, die Valjean ihm entgegengebracht hat, in Konflikt gebracht. Unfähig, in der Schuld eines Diebes zu leben, stürzt er sich von einer Brücke in die Seine.

Marius trauert auch über den Verlust seiner Freunde und wundert sich über seinen Retter, wenn er sich erholt. Er und Cosette sprechen über ihre bevorstehende Hochzeit und laden Valjean ein, mit ihnen zu leben, nachdem sie verheiratet sind. Er ist dankbar, aber er gesteht Marius die Wahrheit über seine Vergangenheit und erklärt, dass Cosette nichts über seine wahre Identität weiß und dass es eine Schande wäre, zu bleiben und beide zu gefährden. Marius willigt ein, Cosette nie die Wahrheit zu enthüllen.

Die Liebenden sind verheiratet. Die Thénardiers kommen zur Hochzeit, um Marius für Geld zu erpressen und sagen, dass sie die Wahrheit über Valjeans wahre Identität kennen. Als Ergebnis erfährt Marius, dass es Valjean war, der ihn in der Nacht, in der die Barrikade fiel, gerettet hat. Er und Cosette eilen los, um Valjean zu finden, wo Cosette endlich die Wahrheit über ihre Vergangenheit entdeckt, bevor Valjean stirbt. Die Geister von Fantine und Eponine kommen, um ihn in den Himmel zu bringen, zusammen mit all denen, die auf der Barrikade starben.